면역항암제는 꿈의 항암 치료제인가

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이태호 사진 이태호
[더,오래] 이태호의 잘 먹고 잘살기(7)
일산 암센터 입원병동에서 한 여성 암환자가 링거 주사를 맞으며 병원 복도를 돌며 운동하고 있다. [중앙포토]

일산 암센터 입원병동에서 한 여성 암환자가 링거 주사를 맞으며 병원 복도를 돌며 운동하고 있다. [중앙포토]

 
암은 3명 중 한명이 걸린다는 흔한 병이지만 여전히 공포의 대상이다. 아직 암에 특이적인 치료 약은 개발돼 있지 않다. 요즘은 의술이 발달해 5년 생존율이 70%를 넘었다지만 이는 암에 대한 치료 약이 있어서가 아니라 물리적으로 제거하는 기술이 발달해서다.
 
암이란 정상 세포가 어떤 외부요인에 의해 정상이 비정상으로 바뀐 것이다. 소위 발암물질이나 바이러스, 방사선, 자외선 등의 물리적인 자극이 인간의 염색체 DNA(염색체)에 손상(변이)을 주어 발생한다. 정상 세포와 구별이 거의 불가능하다. 이런 세포는 조절기능이 망가져 영원히 증식을 거듭한다.
 
지난 수십년간 암을 정복하고자 하는 인류의 소망은 아직 그 뜻을 이루지 못하고 있다. 기존에는 수술요법, 방사선요법, 화학요법(항암제) 등이 단독 혹은 복합으로 시도됐다. 최근에는 새로운 ‘면역치료(요법)법’이 등장해 기대를 모으고 있다.
 
기존 항암제는 암세포를 죽이는 것이 아니라 성장을 억제하는 약재다. 암세포의 증식속도는 정상 세포의 수배에서 수십 배에 달한다. 증식이란 자기와 똑같은 딸세포를 복제하는 과정이다. 기존항암제는 이런 복제과정 중 DNA의 합성을 저해하는 물질이다. 딸세포의 복제를 방해해 증식을 억제한다. 
 
기존 항암제는 암세포를 죽이는 것이 아니라 성장을 억재하며, 암세포의 복제과정 중 DNA의 합성을 저해하는 물질이다. [사진 pixabay]

기존 항암제는 암세포를 죽이는 것이 아니라 성장을 억재하며, 암세포의 복제과정 중 DNA의 합성을 저해하는 물질이다. [사진 pixabay]

 
항암제는 정상 세포의 복제도 저해하나, 보다 복제속도가 빠른 암세포의 증식에 영향을 미쳐 암의 성장을 늦추게 한다. 이때 피해는 덜하지만 정상 세포에도 당연히 손상을 가한다. 그런데 우리 몸속 정상 세포 중 비교적 증식속도가 빠른 것이 머리카락과 점막 세포다. 암세포만큼은 아니지만 항암제가 이런 세포에도 영향을 미쳐 그 결과로 머리카락이 빠지고 입속이나 장 속 점막이 허는 등의 부작용이 나타난다.
 
기존의 암 치료에는 어떤 것이 있는지 살펴보자. 먼저 수술로 암 부위를 물리적으로 제거하는 방법이다. 이 방법은 전이되지 않았을 경우 가장 효과적이다. 그러나 완전제거가 어려워 전이나 재발의 기능성이 높다. 또 여러 장기에 발생한 다발성이거나 발병 부위에 따라서 수술만으로는 대응이 어렵다.


방사선 치료, 새로운 암 발생 가능성
방사선, 양성자, 중입자치료 등 암 부위에 방사선이나 양성자를 쬐어 암세포를 태워 죽이는 방법도 있다. 정상 세포에 손상이 가지 않도록 선택적으로 쪼이기가 어려워 부작용이 나타날 가능성이 높다. 정상 세포가 일부 사멸되는 것을 막을 수 없기 때문이다. 이를 최소화하기 위한 특수 장비가 사용되기도 한다. 방사선은 강력한 발암성을 나타내는 물질이기도 해 새로운 암의 발생이 우려되기도 한다.
 
암세포가 정상 세포보다 고온에 견디는 능력이 약한 점을 이용해 암 부위에 국소적으로 온열 찜질을 하는 고주파 열 치료 및 온열법도 있다. 위치에 따라 적용이 한정돼 있어 자주 사용되는 방법은 아니다. 최근 어느 제약회사가 암세포에 집중적으로 열을 발생케 하는 약재를 개발했다 해서 주식시장을 들뜨게 하기도 했다.
 
표적항암제는 암 치료의 패러다임을 바궜다. 사진은 최초의 표적항암제 글리벡.[중앙포토]

표적항암제는 암 치료의 패러다임을 바궜다. 사진은 최초의 표적항암제 글리벡.[중앙포토]

 
화학요법제가 진보한 방법의 하나인 표적항암치료법도 있다. 2세대 암 치료법이라 하며 현재 임상적으로 적용된다. 세포에 독성을 나타내는 항암제를 암세포로 운반하게 해 암세포만을 집중적으로 공격하는 방법이다. 일종의 미사일 요법인 셈이다. 이 방법은 현재 암세포의 표적에 친화성을 나타내는 특이적인 물질의 개발이 어려워 보편적으로 적용되는 치료법은 아니다. 
 
현재 몇 종류의 암에 대한 임상 예가 있으나 모든 암에 통용되는 치료법은 아니다. 전이암의 경우에도 어려움이 발생한다. 일례로 간암 세포가 대장으로 전이됐을 경우는 대장암이 아니라 간암 세포에 대한 표적 치료를 해야 한다. 때문에 원발세포의 판별 여부가 치료 효과에 중요한 요소가 된다.
 
이제 본론인 면역항암제에 대해 알아보자. 1세대 항암제인 화학요법제는 암세포를 공격하는 물질을 처음으로 발견했다는 데에 의의가 있지만 정상 세포마저 파괴하는 단점이 있다. 2세대인 표적항암제는 암세포에만 작용하기는 하나 항암제에 대한 내성 문제가 걸림돌이 됐다. 3세대는 우리 몸의 면역체계를 바꾸는 방법인데, 미국의 지미 카터 전 대통령의 흑색종 치료로 유명해졌다.
 
그 치료원리는 이렇다. 암의 발생 초기에는 우리 몸의 면역기능이나 자연 치유력으로 암의 발생이 억제된다. 그러나 암이 커지고 뿌리를 내리게 되면 면역력만으로는 제거할 수가 없어진다. 암세포는 자신의 생존을 위해 인체 내 면역세포의 감시기능을 피해 가는 능력이 있어서다.


면역치료법, 치료비만 1년 1억원
말기암환자와 가족들이 국가인권위 앞에서 면역항암제 오프라벨의 보험 적용을 요구하는 집회를 열고 있다. 최정동 기자

말기암환자와 가족들이 국가인권위 앞에서 면역항암제 오프라벨의 보험 적용을 요구하는 집회를 열고 있다. 최정동 기자

 
면역치료법은 면역기능을 높이는 것이 아니라 면역세포에 대한 암의 회피 기능을 무력화시키는 방법이다. 면역항암제는 부작용이 거의 없어 좋은 치료법이라 평가받은 것 같으나 상당수에서는 치료 효과가 그렇게 높지 않은 것으로 알려졌다. 즉 모든 암 환자가 효과를 보는 것은 아니라는 거다. 
 
문제는 이런 면역항암제를 단독으로 쓸 때 많게는 80%의 환자들에게서 듣지 않는다는 것이다. 환자의 입장에서는 ‘어떤 면역 항암제가 나에게 맞는 치료제일까? 어떤 다른 치료제와 병용할 것인가?’ 하는 고민에 빠진다.
 
면역항암제는 부작용이 없는 것처럼 잘못 알려졌지만 해결해야 할 문제점은 많다. 대표적인 부작용은 갑상샘질환, 간염, 폐렴, 설사 등이다. 혈압하강, 호흡곤란 등의 심각한 부작용 때문에 중환자실 등 전문 치료시설을 갖추지 않은 곳에서는 시행되기 어려운 치료법으로도 알려져 있다. 또 치료비가 1년에 1억 원에 이른다는 것도 큰 부담이다.
 
그래도 낙담하지 말자. 암이 불치병이긴 하나 현재의 치료법으로도 생존율이 70% 이상이다. 세 사람 중 두 사람 이상이 살아남을 정도로 의술이 발달했다. 유전자치료법 등 첨단의료기술이 일취월장하고 있으니 젊은 세대는 머지않아 암의 정복을 경험할 수 있을 것으로 기대한다. 암으로 죽지 않는 시대가 반드시 올 것이다.
 
이태호 부산대 명예교수 leeth@pusan.ac.kr
 
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